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teacher helping elementary student

By Sami Edge and Nicole Foy for Idaho Ed News and the Idaho Statesman

HAILEY — Socorro Vargas de Ruiz works at a hotel in Ketchum. She wants something different for her daughters.

She wants them to have careers.

“If they go to college, they can have a career,” Vargas de Ruiz said. “They’ll have better opportunities.”

Statistics show her daughters face a tougher path than their white peers.

Across Idaho, white students outperform their Latino peers in reading, on standardized tests and in college completion. While ending this disparity is a federal goal, Idaho education leaders largely pass the responsibility for correcting this problem to school districts.

In Blaine County, where Vargas de Ruiz’ youngest daughter goes to school, outcomes are sharply uneven along ethnic and socioeconomic lines. While students in Blaine County outperform state averages, Latino youth average some 30 points below their peers on standardized tests — one of the most dramatic gaps in the state.

The district is trying to fix what they call the “opportunity gap” between white and Latino students. Under superintendent GwenCarol Holmes, leaders are rethinking traditional practices and retooling district culture to better serve an increased Latino student population.

“Basically, we are redesigning a system that was never meant to help all students succeed,” district spokeswoman Heather Crocker said in an email.

So far, results are mixed. The district has improved Latino student participation in college and career readiness classes and boosted scores among English language learners. But test scores still show a persistent gap in performance between ethnic groups, and leaders say there’s more to do if they hope to see all children achieve at a high level.

“When we continually see that some kids are learning and some kids are not learning, we are not doing our jobs,” Wood River High School Spanish teacher Erika Greenberg said.


Schools in Blaine County have seen a sharp demographic shift in the past 20 years, as the share of Latino students in the Wood River Valley more than tripled. This year, 42 percent of students are Hispanic or Latino.

At times, change has stirred pushback.

In 2009, the local newspaper the Idaho Mountain Express reported that non-Latino parents were pulling students out of a local elementary school where the share of Latino students was on the rise, and some students participated in English-Spanish dual immersion.

“This is America, and we speak English,” one parent told the paper.

Ten years later, every student at that school speaks some in Spanish in class. That school, now called Alturas Elementary, transitioned into a dual immersion magnet school in 2014.

“There’s a shift happening here in our district,” said Deiysi Paredes-Monjaras, a first grade teacher at Alturas. “And it’s definitely making a lot of people uncomfortable.”

Part of that shift came at the direction of superintendent Holmes, who joined the district in 2014.

In her 2015 strategic plan, a newly appointed Holmes pointed out that Latino youth were underrepresented in advanced classes, suspended more than other students and not meeting the same benchmarks as their peers.

Holmes said the district has been using that data to “come to grips with this being the reality” in Blaine County.

“The first step is being able to own it and say: It is not OK,” Holmes said.

Since, Holmes has shifted the teaching strategy for English language learners, brought in speakers who talked about things like inequity in schools and formed a Latino staff advisory committee to help guide district leadership.

Focusing on improving Latino student achievement, Holmes said, is a way for the district to combat challenges that disproportionately affect this group, including poverty and language access.

While Latino students make up less than half of the district population overall, they make up more than 70 percent of the students living in poverty, Holmes said.

Census data shows that the median income for Latino households in the county is $20,000 less than white households, in an area with already high economic inequality.

The Mountain Express reports that Blaine County workers, who sustain the multimillion dollar mansions and glitz of Ketchum and Sun Valley, have seen wages fall to their lowest point since 2005, even as rent has continued to increase. And the Economic Policy Institute calls Blaine the “most unequal county” in the state. 

That economic reality is an added burden for students like Diego Rosales.

For part of his junior year, Rosales worked three jobs to help his family pay the rent, sometimes working 30 hours on top of his Advanced Placement courseload.

“It made it so I couldn’t study,” Rosales said. “There would be times when I went in to take a test and I had no clue, because I was working the whole night before.”

Despite work, fighting homelessness, and at one point living in his car, Rosales will graduate this spring with eight AP and dual credit classes under his belt.

“What I want to do when I’m older, where I want to be, it’s just entirely different than what I’m living in,” Rosales said. “That’s overall what motivates me.”

The school district can’t change poverty, Holmes said, but it can change practices to better help students succeed.

That push for change has met some resistance both inside and outside the district, Holmes said. She’s faced denial from the “surely, that couldn’t be us,” crowd, and heard the refrain: “If we didn’t have these kids, we would be doing better.”

Recently, she thinks the district has “turned a corner,” thanks to motivated staff who have encouraged their colleagues to join the fight.

“We’ve moved beyond just grappling with ‘why is this happening to us?’” Holmes said, to: “We own this. We’re going to change it.’”


Across the district, teachers and staff are evaluating if their practices are helping students learn, or perpetuating a broken system.

Teachers at Wood River High School have formed a staff-led Equity Task Force. They meet regularly to evaluate how the school’s practices can be more inclusive, and better help all students succeed.

That could mean changing policies for late homework, especially for students struggling to find time or help at home. It could also mean evaluating how they discipline students for minor offenses like being “disrespectful” — a vague concept that changes from household to household.

The English department is revamping its curriculum with equity in mind, and teaching more representative works than just Shakespeare and The Adventures of Huckleberry Finn.  And multiple members of the task force said recruiting and retaining Latino teachers for the high school should be a district priority: Last year, only two of the school’s 73 teachers were Latino, according to state data.

“Just putting Spanish on everything doesn’t solve the gap,” task force member Sarah Allen said.

“ — Or the white privilege, or institutionalized racism,” social worker Julie Carney added.

Wood River High teacher Michel Sewell started a series of classes called GRIT (Growing Rigor, Initiative, Integrity and Tenacity), a sort of study hall intended to support students who don’t have time for classwork outside of school, need support for advanced classes or might be the first in their families to go to college. The class hosts a weekly seminar on skills like stress management, effective work habits and college and career planning. Student club Nosotros United, which students founded to bridge the cultural and academic divide at Wood River High, also holds Friday morning meetings in her classroom.

Rosales took Sewell’s class his sophomore year for extra help with his first AP class. Sewell didn’t just give him time to study, he said, she taught him to advocate for himself, sometimes by physically walking him down the hall to talk to teachers he wouldn’t have reached out to otherwise.

“Something I wouldn’t do, she’ll take you and help you do it,” Rosales said. “She will help you learn those skills you can take on later into life.”

Paredes-Monjaras, who teaches in Spanish at Alturas Elementary, said many of the changes implemented at the district level makes it easier for Latino parents to be involved in their child’s education.

Parent communication is intentional, as is scheduling of parent conferences to fit common work schedules. The district holds some meetings in Spanish with English interpretations and recently held a meeting for Spanish-speaking parents on a Saturday evening.

It all makes a difference, Paredes-Monjares said, in “letting parents know that they do have a voice.”

While the district is working to break down barriers, communication and participation remain a challenge on both sides.

Attendance was sparse at a September meeting the district hosted specifically for Spanish-speaking parents this year, where much of the discussion turned to how the district could get more parents involved.

Some parents say work remains a barrier to participating in events related to their children’s academics. And, while the district has staff who can translate for parents, one mother told reporters that she’s been frustrated with communication at Wood River High School, where her attempts to call the school in Spanish have ended with multiple unreturned voicemails.

“We need to continue to work on developing authentic, sincere and effective relationships,” Crocker said.


The Blaine County district has improved the percent of Latino students participating in advanced and career-prep classes in the district. And leaders see climbing scores of English language learners as a positive sign.

Between 2014 and 2017, the district has almost closed the gap of students who are participating in at least one advanced placement or career readiness class. Part of this change could be the addition of career and technical education courses to this category, but leaders say they’ve also increased the share of Latino students in AP and dual-credit classes.

Changing those demographics was a grassroots effort. Building leaders asked teachers to make a list of the Latino students who were engaged and excited about their courses, Holmes said, then teachers volunteered to approach students about joining advanced courses.

“It was one kid at a time,” Holmes said.

Right now, Holmes says, the district is just looking at how many students are taking at least one advanced course. She suspects that white students are still graduating with more advanced courses, overall, than Latino students.

Over the past two years, proficiency for English language learners in the district has almost doubled across the board, jumping from 9.6 to 20 percent in English language arts and from 6.6 to 11.2 percent in math.

Holmes thinks a shift in the district co-teaching model played a part.

Instead of separating English language learners from their peers, as the district has done in the past, more English learners are participating in grade-level classes with the help of an additional English language specialist.

ELL teacher Tristan Ellison, for example, works with math and science teachers at Wood River Middle School to make sure their material is presented in a way that’s understandable for English language learners.

“If you assemble something, what does that mean?” she asked students in a seventh-grade science class. She told students that a cell wall is like a frontera, a border, for the cell. And she made sure to call on the English language learners, students that can get left out if teachers don’t know how to help them participate in class.

While gains have been a positive sign for the district, they haven’t changed the drastic testing gaps between white and Latino students overall.

Math and reading proficiency among Latino students in the district has been inching up, and so too have scores for white students. But, as scores climb for both groups, the 30-point gap has moved only decimal points.

To close that gap, Holmes says, the district has to help students who are behind the curve make extra progress, instead of falling further behind.

“That is a moral obligation to me. It just weighs on me all the time,” Holmes said. “But it’s also what motivates me in what I do.”

This story is part of the Latino Listening Project, an ongoing collaboration between the Idaho Statesman and Idaho Education News, focused on the educational outcomes of Latino students in Idaho. This effort is supported by the American Press Institute.

Reporters Sami Edge and Nicole Foy will be traveling the state to examine the problems — and possible solutions. Do you have an idea for them to explore or a school you think they should visit? Email or

Idaho Latino educators and students are also encouraged to share their stories and thoughts on our educator and student surveys.



Sami Edge y Nicole Foy 12/12/2019

HAILEY. Socorro Vargas de Ruiz trabaja en un hotel en Ketchum. Ella quiere algo diferente para sus hijas.

Quiere que sean profesionales.

"Si van a la universidad, pueden ser profesionales", dice Vargas de Ruiz. "Tendrán mejores oportunidades".

Las estadísticas muestran que sus hijas se enfrentan a un camino más difícil que sus pares blancos.

En todo Idaho, los estudiantes blancos superan a sus compañeros latinos en lectura, en exámenes estandarizados y en la finalización de la universidad. Si bien poner fin a esta disparidad es un objetivo federal, los líderes de educación de Idaho en gran medida pasan a los distritos escolares la responsabilidad de corregir este problema.

En el condado de Blaine, donde la hija menor de Vargas de Ruiz va a la escuela, los resultados son muy desiguales en términos étnicos y socioeconómicos. Si bien los estudiantes en el condado de Blaine superan los promedios estatales, los jóvenes latinos promedian unos 30 puntos por debajo de sus pares en las pruebas estandarizadas, una de las brechas más dramáticas en el estado.

El distrito está tratando de arreglar lo que ellos llaman la "brecha de oportunidad" entre los estudiantes blancos y latinos. Bajo la superintendente Gwen Carol Holmes, los líderes están repensando las prácticas tradicionales y actualizando la cultura del distrito para servir mejor a una mayor población de estudiantes latinos.

"Básicamente, estamos rediseñando un sistema que nunca tuvo la intención de ayudar a todos los estudiantes a tener éxito", dijo la portavoz del distrito, Heather Crocker, en un correo electrónico.

Hasta el momento, los resultados son mixtos. El distrito ha mejorado la participación de los estudiantes latinos en las clases de preparación profesional y para la universidad, y ha aumentado |los puntajes entre los estudiantes aprendices de inglés (ELL, por sus siglas en inglés). Pero los puntajes de las pruebas aún muestran una brecha persistente en el rendimiento entre los grupos étnicos, y los líderes dicen que hay más por hacer si esperan ver que todos los niños alcancen un alto nivel.

"Cuando vemos continuamente que algunos niños están aprendiendo y otros no, no estamos haciendo nuestro trabajo", dijo la profesora de español de Wood River High School, Erika Greenberg.


Las escuelas en el condado de Blaine han visto un cambio demográfico agudo en los últimos 20 años, ya que la proporción de estudiantes latinos en Wood River Valley se ha más que triplicado. Este año, el 42 por ciento de los estudiantes son hispanos o latinos.

A veces, el cambio ha provocado un retroceso.

En 2009, el periódico local Idaho Mountain Express informó que los padres no latinos estaban retirando a los estudiantes de una escuela primaria local donde la proporción de estudiantes latinos estaba en aumento, y algunos estudiantes participaron en la doble inmersión en inglés y español.

"Esto es Estados Unidos y hablamos inglés", dijo uno de los padres al periódico.

Diez años después, todos los estudiantes de esa escuela hablan algo de español en clase. Esa escuela, ahora llamada Alturas Elementary, hizo la transición a una escuela imán de doble inmersión en 2014.

"En nuestro distrito está ocurriendo un cambio", dijo Deiysi Paredes-Monjaras, maestra de primer grado en Alturas. "Y definitivamente está incomodando a mucha gente".

La maestra de Alturas Elementary, Deiysi Paredes-Monjaras, se sienta en su aula de primer grado en Hailey el viernes 15 de noviembre de 2019. Paredes-Monjaras enseña español en el programa de doble inmersión de la escuela. Sami Edge/Idaho Education News.

Parte de ese cambio fue dirigido por la superintendente Holmes, quien se unió al distrito en 2014.

En su plan estratégico de 2015, una Holmes recién nombrada señaló que los jóvenes latinos estaban subrepresentados en clases avanzadas, recibían más suspensiones que otros estudiantes y no cumplían los mismos puntos de referencia que sus compañeros.

Holmes dijo que el distrito ha estado usando esa información para "enfrentar esta realidad" en el condado de Blaine.

"El primer paso es ser capaz de aceptarlo y decir: No está bien", dijo Holmes.

Desde entonces, Holmes cambió la estrategia de enseñanza para los estudiantes aprendices de inglés, trajo oradores que hablaron sobre cosas como la inequidad en las escuelas y formó un comité asesor de personal latino para ayudar a guiar el liderazgo del distrito.

Enfocarse en mejorar el rendimiento de los estudiantes latinos, dijo Holmes, es una forma para que el distrito combata los desafíos que afectan desproporcionadamente a este grupo, incluida la pobreza y el acceso al idioma.

Si bien los estudiantes latinos representan menos de la mitad de la población del distrito en general, representan más del 70 por ciento de los estudiantes que viven en la pobreza, dijo Holmes.

Los datos del censo muestran que el ingreso medio para los hogares latinos en el condado es de $20 000 menos que los hogares blancos, en un área con una desigualdad económica que ya es alta.

El  Mountain Express informa que los trabajadores del condado de Blaine, que son el sustento de las mansiones multimillonarias y la ostentación de Ketchum y Sun Valley, han visto caer los salarios a su punto más bajo desde 2005, incluso cuando la renta ha seguido aumentando. Y el Economic Policy Institute llama a Blaine el "condado más desigual" en el estado. 

Esa realidad económica es una carga adicional para estudiantes como Diego Rosales.

Durante parte de su tercer año, Rosales laboró en tres trabajos para ayudar a su familia a pagar el alquiler, a veces laborando 30 horas además de su carga de cursos de colocación avanzada (AP, por sus siglas en inglés).

"Fue de tal manera que no pude estudiar", dijo Rosales. "Hubo momentos en que iba a dar una prueba y no tenía idea, porque había estado trabajando toda la noche anterior".

A pesar del trabajo, la lucha contra la falta de vivienda y, en un momento, vivir en su automóvil, Rosales se graduará esta primavera con ocho clases de AP y crédito doble en su haber.

"Lo que quiero hacer cuando sea mayor, dónde quiero estar, es completamente diferente de en donde vivo", dijo Rosales. "Eso es en general lo que me motiva".

El distrito escolar no puede cambiar la pobreza, dijo Holmes, pero puede cambiar las prácticas para ayudar mejor a los estudiantes a tener éxito.

Ese impulso para el cambio ha encontrado cierta resistencia tanto dentro como fuera del distrito, dijo Holmes. Ella se enfrentó a la negación de la multitud que piensa "sin duda alguna no podríamos ser nosotros", y escuchó la cantaleta: "Si no tuviéramos estos niños, estaríamos mejor".

Recientemente, ella piensa que el distrito ha "dado un giro", gracias al personal motivado que ha alentado a sus colegas a unirse a la lucha.

"Hemos pasado de lidiar con '¿por qué nos está pasando esto?'", Holmes dijo, a: “Aceptamos esto. Vamos a cambiarlo'".

El estudiante de segundo año de Wood River High School Eduardo Escalera ayuda a una estudiante con su tarea de ciencias después de la escuela. Ambos estudiantes son parte de la fundación I Have a Dream, que brinda apoyo académico y universitario a unos 50 jóvenes de bajos ingresos en Wood River Valley.


En todo el distrito, los maestros y el personal están evaluando si sus prácticas ayudan a los estudiantes a aprender o si perpetúan un sistema con fallas.

Los maestros de Wood River High School han formado un equipo de trabajo de equidad dirigido por el personal. Se reúnen regularmente para evaluar cómo las prácticas de la escuela pueden ser más inclusivas y ayudar mejor a todos los estudiantes a tener éxito.

Eso podría significar cambiar las políticas para la entrega tardía de tareas, especialmente para los estudiantes que sufren para encontrar tiempo o ayuda en casa. También podría significar evaluar cómo disciplinan a los estudiantes por infracciones menores, como ser "irrespetuosos", un concepto vago que cambia de un hogar a otro.

El departamento de Inglés está renovando su plan de estudios con la equidad en mente, y enseñando trabajos más representativos que tan solo Shakespeare y Las Aventuras de Huckleberry Finn.  Y varios miembros del grupo de trabajo dijeron que reclutar y retener maestros latinos para la escuela secundaria debería ser una prioridad del distrito: el año pasado, solo dos de los 73 maestros de la escuela eran latinos, según datos estatales.

"Simplemente poner español en todo no resuelve la brecha", dijo la miembro del grupo de trabajo Sarah Allen.

"O el privilegio blanco, o el racismo institucionalizado", agregó la trabajadora social Julie Carney.

La maestra de Wood River High, Michel Sewell, comenzó una serie de clases llamadas GRIT (Growing Rigor, Initiative, Integrity and Tenacity [crecimiento, rigor, iniciativa, integridad y tenacidad]), una especie de hora de estudio destinada a apoyar a los estudiantes que no tienen tiempo para el trabajo de clase fuera de la escuela, necesitan apoyo para clases avanzadas o podrían ser los primeros en sus familias en ir a la universidad. La clase organiza un seminario semanal sobre habilidades como el manejo del estrés, hábitos de trabajo efectivos y planificación universitaria y profesional. El club de estudiantes Nosotros United, que los estudiantes fundaron para cerrar la brecha cultural y académica en Wood River High, también celebra reuniones los viernes por la mañana en su salón de clases.

Un estudiante de Wood River High School escucha una presentación de Nosotros United, un grupo de estudiantes que trabaja para unir a estudiantes de todas las culturas.

Rosales tomó la clase de Sewell en su segundo año para obtener ayuda adicional con su primera clase de AP. Sewell no solo le dio tiempo para estudiar, dijo, sino que le enseñó a abogar por sí mismo, a veces caminando físicamente por el pasillo para hablar con maestros a los que no habría contactado de otra manera.

"Si había algo que yo no hacía, ella te guiaba y te ayudaba a hacerlo", dijo Rosales. "Ella te ayuda a aprender esas habilidades que puedes aplicar más adelante en la vida".

Paredes-Monjaras, que enseña en español en Alturas Elementary, dijo que muchos de los cambios implementados a nivel de distrito hacen que sea más fácil para los padres latinos participar en la educación de sus hijos.

La comunicación con los padres es intencional, al igual que la programación de conferencias con los padres para ajustarse a horarios de trabajo comunes. El distrito celebra algunas reuniones en español con interpretaciones en inglés y recientemente celebró una reunión para padres hispanohablantes un sábado por la noche.

Paredes-Monjares dijo que todo hace la diferencia al "hacerles saber a los padres que tienen voz".

Mientras el distrito está trabajando para romper las barreras, la comunicación y la participación siguen siendo un desafío para ambas partes.

La asistencia fue escasa en una reunión de septiembre que el distrito organizó específicamente para padres de habla hispana este año, donde gran parte de la discusión se centró en cómo el distrito podría involucrar a más padres.

Algunos padres dicen que el trabajo sigue siendo una barrera para participar en eventos relacionados con las actividades académicas de sus hijos. Y, si bien el distrito cuenta con personal que puede traducir para los padres, una madre dijo a los periodistas que estaba frustrada con la comunicación en Wood River High School, donde sus intentos de llamar a la escuela en español terminaron con múltiples mensajes de voz no devueltos.

"Necesitamos continuar trabajando en el desarrollo de relaciones auténticas, sinceras y efectivas", dijo Crocker.

Una estudiante de primer grado en la primaria Alturas trabaja en un problema de medición durante la parte de inglés de su día escolar. Todos los niños de Alturas, una escuela primaria de doble inmersión, pasan el mismo tiempo aprendiendo en inglés y en español.


El distrito del condado de Blaine ha mejorado el porcentaje de estudiantes latinos que participan en clases avanzadas y de preparación profesional en el distrito. Y los líderes ven es ascenso en los puntajes de los estudiantes aprendices de inglés como un signo positivo.

Entre 2014 y 2017, el distrito casi ha cerrado la brecha de estudiantes que participan en al menos una clase de colocación avanzada o de preparación profesional. Parte de este cambio podría ser la incorporación de cursos de educación vocacional y técnica a esta categoría, pero los líderes dicen que también han aumentado la participación de estudiantes latinos en clases de AP y de doble crédito.

Cambiar esos datos demográficos fue un esfuerzo común. Los líderes del edificio pidieron a los maestros que hicieran una lista de los estudiantes latinos que estaban comprometidos y entusiasmados con sus cursos, dijo Holmes, luego los maestros se ofrecieron como voluntarios para acercarse a los estudiantes y conversar sobre unirse a cursos avanzados.

"Era un niño a la vez", dijo Holmes.

En este momento, dice Holmes, el distrito solo está viendo cuántos estudiantes están tomando al menos un curso avanzado. Ella sospecha que los estudiantes blancos todavía se están graduando, en general, con cursos más avanzados que los estudiantes latinos.

En los últimos dos años, el dominio de los estudiantes aprendices de inglés en el distrito casi se ha duplicado en general, pasando del 9,6 al 20 por ciento en lenguaje y literatura en inglés, y del 6,6 al 11,2 por ciento en matemáticas.

Holmes cree que un cambio en el modelo de enseñanza conjunta del distrito jugó un papel importante.

En lugar de separar a los estudiantes aprendices de inglés de sus compañeros, como lo ha hecho el distrito en el pasado, más estudiantes de inglés participan en clases de nivel de grado con la ayuda de un especialista en inglés adicional.

La maestra de ELL, Tristan Ellison, por ejemplo, trabaja con maestros de matemáticas y ciencias en la escuela secundaria Wood River para asegurarse de que su material se presente de una manera que sea comprensible para los estudiantes aprendices de inglés.

"Si ensamblas algo, ¿qué significa eso?", preguntó a los estudiantes en una clase de ciencias de séptimo grado. Ella les dijo a los estudiantes que una pared celular es como una frontera para la célula. Y se aseguró de escoger a los estudiantes aprendices de inglés, estudiantes que pueden quedar excluidos si los maestros no saben cómo ayudarlos a participar en la clase.

Si bien las ganancias han sido una señal positiva para el distrito, no han cambiado las brechas drásticas de evaluación entre los estudiantes blancos y latinos en general.

El dominio de las matemáticas y la lectura entre los estudiantes latinos del distrito ha ido en aumento, y también los puntajes de los estudiantes blancos. Pero, a medida que los puntajes suben para ambos grupos, la brecha de 30 puntos se ha movido solo puntos decimales.

Para cerrar esa brecha, dice Holmes, el distrito tiene que ayudar a los estudiantes que están detrás de la curva a progresar más, en lugar de quedarse atrás.

“Esa es una obligación moral para mí. Simplemente me pesa todo el tiempo”, dijo Holmes. "Pero también es lo que me motiva en lo que hago".

Los estudiantes de Wood River Middle School trabajan en un proyecto de arte en clase con el maestro Raul Vandenberg.

Esta historia es parte del Latino Listening Project, una colaboración continua entre Idaho Statesman y Idaho Education News centrada en los resultados educativos de los estudiantes latinos en Idaho. Este esfuerzo es apoyado por el American Press Institute.

Los periodistas Sami Edge y Nicole Foy viajarán por el estado para examinar los problemas y las posibles soluciones. ¿Tiene una idea para que exploren o una escuela que cree que deberían visitar? Envíe un correo electrónico a o a

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